Все знают о двух наиболее известных модификациях углерода — графите и алмазе. Есть еще менее известная — карбин. Но, пожалуй, наиболее интересная форма углерода — это фуллерены. Как это ни странно, свое название этот класс соединений получил от имени архитектора Бакминстера Фуллера. Он создавал конструкции полусферической формы, сделанные из тетраэдров.

У самой распространенной молекулы этого класса соединений число атомов углерода равно 60. Удивительна форма этой молекулы: все 60 атомов расположены как бы на поверхности сферы. Чтобы легче было представить форму этой молекулы, вспомните, как выглядит футбольный мяч, состоящий из белых шестиугольников и черных пятиугольников. Молекула С60 самая стабильная из фуллеренов и, поэтому, самая распространенная. Есть еще и другие фуллерены с большим числом атомов. Например, вторая по распространенности молекула С70, имеющая уже не сферическую, а эллипсоидную форму.

Открыты фуллерены были в 1985 году при изучении углеродных частиц, которые образовывались при испарении графита под действием лазерного облучения. Были обнаружены углеродные частицы с 60 и 70 атомами и сделаны предположения об их структуре. Эти предположения в дальнейшем подтвердилось. В 1990 году был предложен метод синтеза фуллеренов: разложение графита в гелиевой атмосфере в электрической дуге, что позволило получать уже граммы вещества.

Сейчас известно, что фуллерены присутствуют и в природе: в слоях горных пород, метеоритах, свечной саже. Совсем недавно с помощью космического телескопа фуллерены были обнаружены в космосе в облаках планетарной туманности.

Фуллерены обладают радом интересных свойств. Свободное пространство внутри молекулы С60 позволяет внедрить на стадии ее синтеза внутрь углеродного каркаса многие атомы периодической системы. Атомы оказываются в своеобразной ловушке, что придает молекуле новые свойства. Фуллерены являются сильными окислителями и способны образовывать новые химические соединения с уникальными свойствами. Есть интересные перспективы использования соединений на основе производных фуллеренов в медицине для создания противораковых препаратов и препаратов для лечения аллергии. Введение атомов щелочных металлов в пленку фуллерена позволяет получить материалы с металлической проводимостью, которые при низких температурах становятся сверхпроводниками. Сами кристаллические фуллерены являются полупроводниками и обладают фотопроводимостью.

Сферы возможного использования фуллеренов постоянно расширяются. Кто знает, может быть, через десяток-другой лет мы услышим об удивительных изобретениях, основой для которых послужило открытие фуллеренов.